《加密貨幣的政治與經濟》我有點悲觀的讀後心得 1

你知道比特幣是在什麼樣的背景之下被創造出來的嗎?你知道以太坊的誕生是為了解決什麼問題嗎?你知道臉書想推出的天秤幣曾經風光開場,卻黯淡落幕嗎?加密貨幣是正在發展中的新興趨勢,它不只是可以用來交易的「貨幣」,這其中還有許多政治和經濟的色彩,值得我們去深思。


這本書在說什麼?

加密貨幣的政治與經濟》的作者是科技網站 WIRED 的資深主編吉安.沃爾皮切利(Gian Volpicelli),他的專長是加密貨幣、科技法規和數位政治學,他曾在各大媒體撰寫科技相關的新聞。這本書從「政治」和「經濟」的視角,帶我們瞭解「加密貨幣」的起源、發展和未來。

這本書主要談四種加密貨幣:比特幣、以太坊、穩定幣和臉書幣。作者用非常白話文的口吻,介紹了這些加密貨幣誕生的「背景」,並且說明它們被創造出來的「目的」,然後詳細說明政府跟金管機構對於加密貨幣的「管控態度」。

這本書對初次接觸加密貨幣的讀者而言,是一本很適合的入門書,全書不到 200 頁的篇幅清楚涵蓋了加密貨幣的宏觀知識,而且裡面沒有複雜的科技術語,閱讀的過程很像在讀一篇篇深度的專題報導。接下來介紹幾個我從書中整裡出來的脈絡,以及我自己的想法。


加密貨幣的起源

加密貨幣的起源是一項「政治」計畫。

這個計畫起源於一個名叫「密碼龐克」(cypherpunk)的群組,在 1990 年左右,由一群技術專家、學者和思想家組成。他們認為網路必將成為自由、自主、連結、不受限制的共享知識空間。而「政府」是對這個理想的最大威脅,因為政府必然會想方設法控管網路和監視用戶。

密碼龐克則希望透過加密技術,讓人們使用任何網路工具的足跡在政府面前隱形。他們認為隱私是可貴的,監視是危險的,他們夢想著一個沒有政府干預的網際網路。一個沒有國界、沒有法律、無須繳稅的世界

然而,這個一直停留在紙上討論的理想,直到 2008 年發生了實際的變化,一位化名叫做中本聰的人,首次在密碼龐克群組裡提出了「比特幣」的概念,隔年第一枚比特幣正式被創造出來。

《加密貨幣的政治與經濟》我有點悲觀的讀後心得
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加密貨幣的運作

比特幣」是第一款最具代表性的加密貨幣。

持有者可以透過密碼學的原理,建立一組獨一無二的比特幣錢包地址。交易紀錄被儲存在「分散式帳本」裡面,由分散在全世界數萬台獨立運作的電腦,來運算、驗證、紀錄所有人的交易紀錄。這種帳本就是「區塊鏈」。如果你要把錢匯給另一個人的帳戶,不需要透過第三方金融機構,只要區塊鏈上的電腦「共同驗證」運算後的交易結果就可以成立。

比特幣的出現,也是人類史上頭一次,發明出一套系統,不需要第三方中間機構介入,就可以將價值從甲方轉到乙方。因此比特幣的劃時代意義,在於這是一種可以抵抗審查的數位現金,讓每一個人不須透過金融機構,即可直接付款給另一方。

加密貨幣」省去了第三方負責記帳的「銀行」的角色。


智能合約的運作

智能合約」是在區塊鍊上自動運作的程式碼。

目前最廣為人知的區塊鍊平台名叫「以太坊」。以太坊可以讓使用者上架已經寫好的智能合約程式碼,而且還可以創建類似比特幣的錢包地址,在上面跟其他的使用者交易「以太幣」。

用比較白話文的例子來舉例:

「比特幣」或「以太幣」這種加密貨幣的交易,是甲方把硬幣交給遠在世界上任何一處的乙方,沒有人可以阻止或撤銷已經交易的款項。

「以太坊」的交易,是你將硬幣塞入自動販賣機,立刻在盤子上拿到一盤熱騰騰的咖啡。也就是說,以太坊確保當一個人付款之後,透過智能合約的運算,付款人會立刻得到他預期的結果。智能合約就是「在以太坊的區塊鏈上能夠自動執行的特殊協議」,說穿了智能合約就是在區塊鏈上的一串程式碼,當滿足特殊條件時,就會被觸發執行。

例如有人可能會開發一個「天氣保險金」的智能合約,當這個合約讀取到某地區的天氣因為酷熱或暴雨導致了農民的損失,就自動向遭受損失的農民支付保險費。你也可以把以太坊想像成是手機上面的 App Store、是一個平台,而智能合約就是在 App Store 上面可以下載來使用的 App。

智能合約」省去了合約的「律師」或「合約執行者」的中間人角色。


去中心化自治組織的運作

去中心化自治組織」(DAO)就是當一群人有共同的公司營運目標,並且把公司的各種營運功能拆解成一份份的智能合約。然後,把每一份不同功能的智能合約結合起來,就等於創建了一個自動營運的事業,得到的就是所謂的 DAO。

白話文來說,如果智能合約是一台把錢塞進去就能得到一杯咖啡的自動販賣機,DAO 就是擁有這台販賣機,並且為它自動補充咖啡豆的「公司」,而且這台機器的收益會再投資到新的機器上面。

去中心化自治組織不只是將公司的結構去中心化(省去了以「人」為中心的營運方式),它本身就是一個法律體系。可是於此同時,它也將法官和警察排除在這個法律體系之外。合約的智能合約程式碼就是合法性的唯一基礎。

去中心化自治組織」省去了負責確保合約會被執行和營運的「公司治理者」的角色。

close up shot of silver and gold round coins
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首次代幣發行的泡沫

當加密貨幣、智能合約、DAO 這三個技術就定位之後,一波「自動經營企業」的募資狂熱就開始了。嗅到商機的人們開始了「首次代幣發行」(ICO:Initial Coin Offering)。發行者會提出一個自動經營企業的願景,透過智能合約發行一款全新的「代幣」,讓有興趣的人拿以太幣或其它加密貨幣來購買,有點類似區塊鍊上面的群眾募資。

加密貨幣的政治與經濟》書中有一個生動的例子:就像是你打算開一家超市,但是你身無分文,沒有人願意借錢給你創業。不過,你想出了一個絕妙的計畫:為什麼不先印出數量有限的會員卡,然後出售來籌措資金?認同你經營理念的未來顧客,可能就會掏錢買會員卡,幫你把這家超市開起來,之後他們就能享有會員的優惠折扣。

你只要把「會員卡」替換成「加密貨幣代幣」,再將「超市」替換成「區塊鍊公司」,就能理解 ICO 的原理了。很弔詭的地方在於,在熱錢源源不絕的時候,人們開始大膽投機,把錢投入還沒有看到半點營運成效、只存在想像中的超市。可想而知,隨後引發的倒閉、捲款、詐騙案件層出不窮,這也引起了金融監管機構的注意,官方認為這類型的案子,等同於證券詐欺。

美國證券交易委員會(SEC)對證券的官方定義是:「一個人將資金投資於一家普通企業的交易,且他預期的利潤完全來自發起人或第三方的努力。」根據這個定義,任何銷售代幣的公司,只要沒有通過 SEC 的審查和註冊就擅自出售代幣,就很可能被起訴(已經有判決的先例:The DAO 事件1SEC 原文 SEC Issues Investigative Report Concluding DAO Tokens, a Digital Asset, Were Securities)。

受到監管後的 ICO 行為本身並沒有消失,反而是符合證券法並得到金融監管機構批准的項目才能夠販售。


各國中央銀行開始涉足

臉書原本計畫在 2020 推出一款名為「天秤幣」(Libra)的穩定型加密貨幣,夾帶著巨大野心且有 28 個科技和金融巨頭支持(PayPal、Stripe、Visa…等)。可是在推行的過程中,在國際上遭遇各國政府的巨大壓力,原本支持的夥伴也一一退出,臉書不得不放棄計畫,天秤幣最終胎死腹中。

這除了顯示各界對於臉書的不信任之外,還有政府不願意看到的事情:法定貨幣的地位被加密貨幣影響。然而,有趣的是,世界各國的中央銀行反而開始研究「中央銀行數位貨幣」(CBDC)的可行性。例如這可以讓公民在中央銀行開設數位帳戶,而不是在民間的商業銀行。這樣做的好處可以降低銀行手續費、幫助無法取得銀行服務的人仍可使用手機進行電子支付。作者提到,現在幾乎所有主要經濟體的銀行都在研究 CBDC。

在這方面走得最快的是中國的「數字人民幣」(DCEP),尤其在中國發展「一帶一路」的生態體系中,有許多沒有銀行賬戶的個人,數字人民幣可能會取代現金,成為一帶一路領域的支付方式。但是,DCEP 並非去中心化的加密貨幣,而是完全「中心化」的貨幣。中國會掌握用戶的個資,也能夠凍結和禁止他們認為不合適的貨幣。 這意味著當有需要時,用戶在電子錢包內的資金可以被追踪和凍結2什麼是 DCEP?What is DCEP? – Genesis Block, Genesis Block

繞了一圈,加密貨幣或許給了各國政府一種新的啟發,一種並非密碼龐克群組想看到的啟發。

gold coin on brown dog figurine
Photo by RODNAE Productions on Pexels.com

後記:未來會如何發展?

加密貨幣的政治與經濟》讓我瞭解很多來自政府和金管機構的視角,從政治和經濟的層面去理解加密貨幣的運作即將帶來的影響。我也將這本書和之前自己讀過的《加密貨幣聖經》、《NFT狂潮》和《元宇宙》進行對照,我認為之後發展的方向,或許會和現在的美好願景不太一樣。

如同杜倫大學的學者 Jaya Brekke 評論臉書天秤幣事件時說道:「政府開始害怕天秤幣,但其實加密貨幣沒有真正可以造成威脅的東西:不過就是一些可愛的小實驗,政府可以觀察並掌握事情發展的方向。」世界秩序真的會被這些實驗給顛覆?還是說,這些實驗反而為「更堅固的秩序」提供了全新的燃料?

我的看法是比較悲觀的,當國家懂得運用數位工具,將掌握遠大於人民的權力。將來,我們的數位貨幣會被記錄在由政府控管的區塊鍊上,我們的實體和數位資產會以 NFT 的型式被記錄在同樣的區塊鍊上,我們的薪資和稅額會被記錄在這個區塊鍊的智能合約裡,一些基本的法律懲罰直接透過政府的 DAO 智能合約自動執行。我們的一切變得更加透明,我們的足跡無所遁形。

人們發想和實踐了各種「去中心化」的美好願景,最後很可能回頭成為「中心化」組織的完美治理手段。沒有國界、沒有法律、無須繳稅?或許更容易監控身分、更容易執行法律、更容易追繳稅款,是更有可能的發展方向。某個我們看不見的秩序,或許正在等著收割這場實驗的果實。


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